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L'épilepsie se caractérise par des épisodes récurrents de symptômes neurologiques (crises) qui sont très variables d'un individu à l'autre. Ces crises sont occasionnées par une décharge électrique anormale, soudaine et excessive, qui survient dans un groupe plus ou moins étendu de cellules nerveuses. Il existe autant de type de crises que de fonctions cérébrales (e.g. motrices, sensitives, visuelles). Le plus souvent, les crises d'épilepsie sont associées à une perte de contact avec l'environnement ou une convulsion.

On distingue 2 catégories de crises:

1) Les crises partielles où le fonctionnement cérébral anormal se limite à une partie du cerveau. Elles peuvent être simples (sans perte de conscience), complexes (avec perte de conscience) ou encore secondairement généralisées;

2) Les crises généralisées s'étendent à tout le cerveau et peuvent se manifester par des crises myocloniques, cloniques, toniques, tonico-cloniques, atoniques, ou des absences.